JEFF SPENCER: EL DETECTIVE DE SUNSET STRIP

Una nota exclusiva de JUANJO ALBERTI, desde Montevideo

EN LA MECA DEL CINE

Fue una de las series más populares de la tele, realizada por la Warner Bros. Contemporánea a «Hong Kong», «Un paso al más allá», «Bonanza», «Intriga en Hawai», «Aventuras en el paraíso», «Combate», «El fugitivo», «Laramie», «El hombre invisible», «El Cisco Kid», «El llanero solitario», «Lassie», «Disneylandia», «El zorro», «Bronco», «El hombre de la cámara», «Jim de la selva», «Ballinger de Chicago», entre otras, ésta tira de corte drámatico, pero con ciertos pasajes de romanticismo y momentos alegres: «77 Sunset Strip», se mantuvo en grilla durante seis temporadas, desde el 10 de octubre de 1958, al 7 de febrero de 1964, en ABC, con un total de 206 episodios registrados. Creada por Roy Huggins, dirigida por Irving J. Moore, narraba las aventuras de dos detectives privados ambos ex-agentes del gobierno secreto: Stu Bailey, estelarizado por Efrem Zimbalist Jr., y Jeff Spencer, encarnado por el actor Roger Smith. Las oficinas estaban en un mismo piso, una al lado de la otra, ubicada en el número 77 de la calle Sunset Strip, en Hollywood, distrito de Los Angeles. Por antonomasia se le conoce como La meca del cine, allí se desarrolló la serial en cuestión y así figuraba uno de sus protagonistas, Smith, el cual participó de 74 episodios, hasta que se retiró en 1962, por determinación propia, debido a la aparición de un coágulo de sangre en su cerebro. Se recuperó lentamente, pero nunca retornó a «77 Sunset Strip». Con su esposa Ann-Margret, 1988. 5

DIPLOMADO EN UNA ACADEMIA DE TEATRO

El co-protagonista de «77 Sunset Strip», Roger LaVerne Smith, nació el 18 de diciembre de 1932, en South Gate, California, siendo el hijo de Irene Adams y Dallas L. Smith. A la edad de seis años, sus padres lo inscribieron en una academia de teatro, para que el muchacho tomara clases de canto, baile y locución. Fue creciendo en Nogales, Arizona, donde su familia se mudó cuando él tenía tan solo 12 años. Se educó en la Universidad de Arizona, en Tucson, con una beca de fútbol. Obtuvo varias distinciones de talento amateur como cantante y violero. Roger fue inscripto en la Reserva Naval y estuvo afincado en Hawai con la Unidad de Entrenamiento de la Flota-Pacífico, cerca de Honolulú. Luego de una reunión casual con el popular actor James Cagney, se animó a probar una carrera en Hollywood -Cagney también había patrocinado a otros actores jovenes, incluído Don Dubbins, para quien encontró papeles en dos películas en 1956- Más tarde interpretaría al hijo del personaje de Cagney en «Man of a thousand faces». Al poco tiempo, Smith firma con Columbia Pictures, en 1957, realizando varios largo-metrajes, y luego pasó a Warner Bros. en 1958. El 16 de abril de ese año, Roger apareció con Charles Bickford en «The Daniel Barrister Story», por NBC. Su mejor exposición cinematográfica fue en el papel de Patrick Dennis en «Auntie mame», con Rosalind Russell.

LUCHA POR VOLVER

Antes de lograr el papel en otra serie tv, Smith comunicó que tenía que «luchar para volver, cuando casi he decidido dejar la actuación…» La oportunidad le llegó haciendo de teniente Douglas Roberts en «Mister Roberts», una serie comedia dramática en NBC-TV durante 1965-1966. Posteriormente, produjo dos filmes con Allan Carr, «The first time», 1969. y «CC and Company», en 1970, película a la cual además le escribió el argumento. Su salud decayó, y en 1980, según la versión de su esposa Ann-Margret, se le diagnosticó una grave enfermedad neuromuscular. Luego de su retiro de la vida artística, manejó la carrera de su mujer y produjo sus espectáculos populares en Las Vegas. En una entrevista en New York Post, Ann-Margret dijo que tenía la enfermedad de Parkinson. Más tarde, apareció en muy pocas oportunidades en televisión, después que su salud se detirioró, aunque fue participando en «This is your life», cuando el presentador Ralph Edwards dedicó un episodio especial a Ann-Margret.

ESPOSO y MANAGER de ANN-MARGRET

Roger Smith contrajo enlace en dos oportunidades. Su primera esposa -1956-1965- fue la actriz australiana Victoria Shaw, y juntos tuvieron tres hijos: Tracey, nacida en 1957, Jordania, 1958, y Dallas, 1961. Smith y Shaw se divorciaron en 1965. Se casó con Ann-Margret el 8 de mayo de 1967. Roger se convirtió en su manager, manejándole toda su carrera, pero tuvo que abandonar esos quehaceres debido a su crecida enfermedad.
Dejó de existir en el Hospital Sherman Oaks en Sherman Oaks, Los Angeles, el 4 de junio de 2017, a los 84 años de edad. Se le recordará siempre por su papel más importante y por el cual se hizo realmente famoso, Jeff Spencer, uno de los dos detectives privados de «77 Sunset Strip». Más allá de la nostalgia.







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